Formule 1: Williams, la descente aux enfers?

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Trois grands prix, aucun point marqué. Tel est le bilan de l’écurie Williams qui fête cette saison sa 41èmeannée d’existence en F1. Fondée en 1977 par Sir Franck Williams, et Patrick Head, l’écurie britannique, basée à Grove en Angleterre, a tout connu en F1, de la gloire des victoires (114) et des titres de champions du monde (Pilotes 7, et constructeurs 9), aux abîmes (Décès de Senna à Imola le 01/05/1994).

Aujourd’hui, l’écurie connaît son pire début de championnat de l’histoire, avec comme meilleur résultat trois 14èmeplace de Stroll lors des 3 manches du championnat 2018. Les Williams n’ont franchi qu’une seule fois la barre des Q2 (Qualifications 2) c’était en Australie, avec encore une fois, Stroll en 14èmeposition.

Depuis 2014, et son partenariat avec Mercedes, Williams nous avait habitués à de meilleurs début de saison. Ils développaient jusque là des châssis à faible traînée aérodynamique, qui leur permettaient ainsi d’obtenir le maximum du moteur Mercedes, sur les circuits à grande vitesse comme Monza, ou l’Autriche.

 En 2014 et 2015, ils avaient même fini à la 3èmeplace du championnat du monde, passés tout près de la victoire dans certaines courses, comme en Autriche 2014.

Depuis ces dernières années, les motoristes ayant améliorés leurs groupes propulseurs, Williams a petit à petit perdu son avantage face à sa « concurrence directe », elle souffrait même dans les circuits à fort appui aérodynamique (Monaco, Budapest) ce qui a permis à certaines autres écuries de revenir sur elle, et même de la dépasser, à l’image de Force India (qui est équipée du même moteur) qui a réussi à développer un châssis plus équilibré en termes d’appuis.

En net recul dans ses résultats sportifs en 2016 (138 pts marqués contre 257 et 320 pts marqués dans le championnat constructeurs respectivement en 2015 et 2014), Massa a été « obligé » de « sortir de sa retraite » annoncée fin 2016, pour épauler pour une saison le tout jeune débutant canadien Lance Stroll (18 ans), qui était arrivé à la place de Valtteri Bottas parti chez Mercedes en remplacement de Nico Rosberg qui a annoncé sa retraite au lendemain de son titre mondial.

Mais la saison 2017 a été loin des attentes. Et la 3èmeplace de Lance Stroll à Baku n’était que l’arbre qui cachait la forêt. Tant les résultats étaient loin des objectifs (5èmeau classement final du championnat du monde, avec seulement 83 points marqués).

Pour cette saison, Williams, a misé sur la jeunesse, et la fraîcheur. En engageant Sergey Sirotkin (22 ans) pour épauler Lance Stroll, en lieu et place du polonais Robert Kubica, qui reste diminué physiquement depuis son accident survenu en février 2011. Cependant, la FW41 a manqué de rythme durant les essais hivernaux, à Barcelone Lire Article, ainsi que lors des trois premières courses de la saison où la 14èmeplace était leur meilleur résultat. Lance Stroll avait déclaré à l’issue du GP de Bahreïn « C’est choquant à quel point nous avons reculé, j’étais 4 dixièmes plus lent par rapport à l’année dernière » et d’ajouter « Nous perdions du temps dans les lignes droites. Nous ne nous sommes pas améliorés. Nous nous sommes améliorés un peu dans les virages, mais pas dans la mesure où nous espérions ».

De son côté, le Directeur Technique de Williams, Paddy Lowe, pense que son équipe a été «relevée » par sa « performance » en Chine (14 et 15èmeplaces pour Stroll et Sirotkin). Il a ainsi paru confiant à l’issue du Grand Prix « Bien que ce ne soient pas de bons résultats, et certainement pas dans les points, comparé à l’endroit où nous étions à Bahreïn, c’est fantastique d’avoir deux voitures à l’arrivée aux 14èmeet 15ème » et d’ajouter « Nous étions certainement dans la course alors qu’à Bahreïn nous n’étions même pas en compétition, donc un sentiment beaucoup plus positif pour tout le monde et quelque chose sur lequel nous pouvons nous appuyer dans les semaines à venir ».

Dans de plus récentes déclaration, Lowe revient sur l’interrogation des observateurs sur ses pilotes (dits inexpérimentés) : « nous avons deux différents pilotes qui sont relativement inexpérimentés. Nous sommes très satisfaits de ce qu’ils font jusque-là. Cela ne nous pose aucun problème, et nous n’allons certainement pas nous laisser distraire du fait que nous n’avons pas construit une voiture assez performante, ou aussi performante que nous l’aurions souhaité»

Quant à la situation que traverse l’écurie actuellement, Lowe prend les choses de manière très pragmatique « Je ne dirais pas qu’il y a eu beaucoup de dépression parce que ce n’est pas la façon de se sortir d’une situation. Il s’agit de partir, d’analyser et de comprendre où vous êtes. Ensuite, comprendre ce que vous avez à faire et concentrer l’organisation autour de cela » et d’ajouter « C’est exactement ce que nous faisons parce que nous ne sommes pas là où nous espérions être et où nous avions l’intention d’être en termes de concurrence. Mais c’est de notre propre fabrication. Clairement ce que nous avons fait n’a pas été assez bon. Mais il y a déjà un sentiment d’optimisme que nous pouvons faire de solides progrès et des progrès rapides. Nous avons déjà entamé ce chemin»

Williams, selon Claire Williams (Directrice Adjointe de l’écurie), joue sa survie avec le nouveau règlement à l’horizon 2021, où elle prône le plafonnement des budgets à 150 Millions d’Euro « Si vous regardez la situation de mon point de vue, si on n’y arrive pas [à imposer un plafond], alors Williams fermera ses portes, l’entreprise au complet », affirme-t-elle dans un entretien donné au site spécialisé racefans.net.

D’ici là, cette écurie mythique se doit de réagir au plus tôt, en marquant des points, notamment avec l’arrivée des épreuves européennes où les équipes apportent généralement leurs premières améliorations « notables », nous saurons alors si Williams est capable de développer sa voiture suffisamment pour sauver sa saison.

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